La historia del Zalgiris de Kaunas

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Foto:Zalgirio Arena.Plantilla Zalgiris años 50
 
Por Rubén Gazapo Ramos

Este histórico club lituano fue fundado en 1944 por los mejores jugadores de baloncesto de Kaunas. El nombre de Zalgiris hace referencia a la Batalla de Grunwald que se libró el 15 de julio 1410 durante la guerra polaco-lituano-teutónica. 
 
La alianza del Reino de Polonia y el Gran Ducado de Lituania derrotó decisivamente a los caballeros germano-prusianos. Esta batalla cambió el equilibrio de poder en Europa del Este y marcó el ascenso de la Unión de Polonia-Lituania como la fuerza política y militar dominante en la región. 
 
La batalla fue una de las más grandes de la Europa medieval y es considerada como la victoria más importante en la historia de Polonia, Bielorrusia y Lituania. Se ha utilizado como fuente de leyendas románticas y orgullo nacional, convirtiéndose en un símbolo más grande de la lucha contra los invasores extranjeros. Fue utilizada durante el siglo XX en la batalla contra el ejercito nazi y también frente a la propaganda soviética tiempo después.  

Zalgiris tan sólo necesitó tres años para ganar su primer título en la liga soviética y que llegó a conquistar hasta en cuatro ocasiones a lo largo de su historia (1951, 1985,1986 y 1987). Durante esta primera etapa los de Kaunas también ganaron la Copa Soviética de 1953.

Paralelamente también disputó la Liga de Lituania sumando 7 títulos. de campeones. Stepas Butautas, Vytautas Kulakauskas, Justinas Lagunavičius, Kazimieras Petkevičius, Stasys Stonkus y Algirdas Lauritėnas fueron los primeros referentes de este conjunto.
 
Durante las décadas de los 60 y 70 Zalgiris pasó tener un peso menor en las diferentes competiciones que disputó, si bien desde Kaunas seguían surgiendo nuevos jugadores de gran proyección. Modestas Paulauskas, Romualdas Venzbergas, Henrikas Giedraitis y Algirdas Linkevičius fueron reforzando a la selección de la URSS entrenada por Alexander Gomelsky.   

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Foto:.scanpix.lt/ Sabonis pugna ante Tkachencko de CSKA junto Homicius y Kurtinaitis en los años 80

La gran época dorada de este club de Kaunas se vivió en la década de los 80 antes de la desmembración de la URSS. Zalgiris contó con la mejor generación de jugadores lituano encabezada por Arvydas Sabonis. El gigante lituano estuvo rodeado de otras leyendas del baloncestico báltico como Jovaisa, Kurtinaitis y Homicius.

Además de conquistar tres ligas consecutivas soviéticas ante el siempre potente y favorito CSKA entre 1985 y 1987, Zalgiris disputó  dos finales europeas antes de ganar su primer titulo internacional.

Su primera final continental fue ante el FC Barcelona en en La Recopa de Europa de 1984, y dos años después en la temporada del debut del club verde de Kaunas en la Euroliga. Solo la Cibona de Zagreb de Drazen Petrovic fue capaz de superar al conjunto lituano.
 
En la campaña 86/87, Zalgiris se tomó la revancha ante la Cibona en las semifinales de la Copa Intercontinental. Tras batir a su enemigo balcánico ,la escuadra báltica superó en la final al club argentino Ferro Carril Oeste en Buenos Aires.
 
Hasta 1989 tal como establecían las autoridades deportivas y políticas de la antigua Unión Soviética los mejores jugadores lituanos no pudieron fichar por otros clubes europeos, hasta que ese verano previo a la desintegración de la URRS fueron saliendo jugadores. Así Arvydas Sabonis y Valdemaras Homicius ficharon por el Forum Valladolid.

Zalgiris afrontó su última temporada bajo la bandera soviética con un equipo plagado de jóvenes talentos de la cantera como lo fueron Gintaras Einikis, Darius Lukminas, Arūnas Visockas. 

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Foto:Zalgiris campeón de la Euroliga 98/99

En 1990 Lituania obtenía la independencia y Zalgiris  pasó a ser el claro dominador de la competición lituano. Antes de acabar la década de los noventa, el club verde comenzó otra etapa exitosa de su historia.

Zalgiris fue campeón de la Recopa de Europa de 1998 tras superar a Olimpia Milano 82-67. Saulius Stombergas lideró a su equipo con 35 puntos anotados. Un año más tarde sorprendió al continente al ganar el título de la Euroliga de FIBA.

Bajo la batuta del base Tyus Edney,los de Kaunas contaban con el ex-jugador NBA Anthony Bowie (cortado meses atrás por el Baskonia),Saulius Stombergas,Eurelijus Zukauskas, Jiri Zidek y el entrenador Jonas Kazlauskas.

Zagiris se quedó a punto de disputar cinco años después la Final Four en 2004,en la  temporada de la retirada de Sabonis, al caer en el partido decisivo ante Maccabi en Tel Aviv. El club de Kaunas continuó ganando títulos de la Liga de Lituania y fue el primer club que también conquistó la  Liga Báltica. 
 
Una complicada situación económica  y la irrupción de un rival directo como Lietuvos Rytas motivaron que Arvydas Sabonis  tomase las riendas del club como presidente. El éxito de Zalgiris extendió a su equipo junior, que ganó el torneo Nike Junior Internacional de 2007 en la Final Four de Atenas.

Superada la etapa de Sabonis al mando del club de Kaunas, fue el controvertido empresario Vladimir Romanov quien tomó la presidencia de esta entidad hasta que en 2013 se vio obligado a renunciar tras las diferentes acusaciones de fraude fiscal que caían sobre su figura y sus numerosos negocios.

A nivel deportivo Zalgiris fue sumando nuevos trofeos de la Liga  Báltica,  Liga de Lituania  y Copa de Lituania – en 2008, 2011 y 2012. Desde la campaña 11/12 Zalgiris disputa sus encuentros en el impresionante Zalgirio Arena con capacidad para cerca de 16.000 espectadores.
 
En la temporada 2012-13,Joan Plaza dirigió a Zalgiris que defendió con éxito su corona de Lituania, también llegó a las semifinales de la Liga VTB y ganó su grupo de temporada regular de la Euroliga. Pero no avanzó más allá del Top 16 a pesar de un respetable récord de 6-8.

En 2013-14,Zalgiris ganó su cuarto título consecutivo de la Liga de Lituania, y regresó al Top 16, una tendencia que el equipo continuó con la temporada pasada. En la campaña 2014/15 el conjunto verde completó su colección de trofeos con el doblete nacional, es decir Liga y Copa.

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Foto:delfi.lt El Zalgirio Arena de Kaunas
Palmares
  • Euroliga: 1999.
  • Copa Saporta: 1998.
  • Liga Báltica (VTB League) : 2005, 2008, 2010, 2011, 2012.
  • NEBL: 1999.
  • Lituania Liga Nacional: 1949-1950, 1951-1952, 1952-1953, 1953-1954, 1954-1955, 1956-1957, 1957-1958, 1989-1990, 1990-1991, 1991-1992, 1992-1993, 1993- 94, 1994-95, 1995-96, 1996-97, 1997-98, 1998-99, 2000-01, 2002-03, 2003-04, 2004-05, 2006-07, 2007-08, 2010-11, 2011-12, 2012-13, 2013-14, 2014-15.
  • Lituania Copa Federación: 2007, 2008, 2011, 2012, 2015.
  • Supercopa de Lituania: 2012.
  • Unión Soviética Liga Nacional: 1946-1947, 1950-1951, 1984-1985, 1985-1986, 1986-1987.
  • Copa Intercontinental: 1986.

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